Si l’histoire accable Ranavalona Ire, ses défenseurs réagissent toutefois d’abord timidement. D’après Simon Ayache, les premières tentatives de sa réhabilitation émanent des milieux protestants, à l’époque coloniale. Mais déjà bien auparavant, dès que l’indépendance de Madagascar apparait menacée par les entreprises religieuses et politiques des Français, la reine tant détestée commence, « au lendemain même de sa mort », à symboliser l’effort de résistance à l’Europe coloniale.
Er c’est Rahaniraka, le frère jumeau de Raombana, qui inaugure cette nouvelle tradition. Il approuve sans réserve l’œuvre de son frère et dans une Préface, présente et justifie les jugements de l’historien. Pour lui, la condamnation des superstitions et des cruautés de la reine par ce dernier s’explique par le désir et dans l’optique d’une rénovation de la culture morale malgache, mais « elle ne doit pas ternir à jamais sa mémoire ».
En même temps, dans une lettre aux directeurs de la LMS, Rahaniraka s’insurge  contre les « calomnies » répandues en Europe par Ida Pfeiffer, dont il a lu l’ouvrage avec Radama II, calomnies qui rejaillissent sur tout le peuple malgache. « Ce livre contient une quantité de mensonges, par exemple, la reine défunte ne fut pas aussi cruelle que l’auteur veut le dire. Beaucoup de ses sujets, effectivement, furent tués sur son ordre, mais ce n’était pas le fait d’une cruauté voulue de sa part, c’était en application des lois instaurées par ses prédécesseurs : Ida Pfeiffer a donné de nous un sinistre tableau, à l’instigation, je pense, de M. Laborde… Ce Français devient ici tout à fait intolérable. Il ne cesse de parler contre vous et contre le gouvernement britannique. »
Presqu’un siècle plus tard, dans le Mpanolo-tsaina (1905-1906), Andriamifidy plaide de la même façon en faveur de Ranavalo­manjaka. Ministre des Affaires étrangères de Ranavalona II, puis, à partir de 1898, pasteur d’Ambodin’Ampamarinana, il entreprend de présenter aux lecteurs de la grande revue protestante, une histoire des personnalités les plus célèbres du passé malgache, Tantaran’olo-malaza. Cette réflexion profonde et «engagée» sur la tradition merina, d’Andria­nampoinimerina à Radama II, n’accable plus du tout Ranavalona.
Après le récit malheureux des persécutions, le pasteur Andriamifidy y liste l’œuvre positive de la reine : maintien des traditions, répression du mal par la force, amour de son peuple. Et d’où vient la « sévérité » de Ranavalona ? « Elle abusa des peines exemplaires car elle crut que cela suffirait pour empêcher le mal. » Et comment conçoit-elle la défense des coutumes ? « La reine voulait surtout maintenir les traditions. Mais elle accueillit tout ce qu’elle jugeait bénéfique et (encourageait les étrangers) à enseigner leurs techniques. » Ainsi, « l’on aperçoit, à travers même les sanctions horribles qu’elle fit subir, combien Ranavalona aimait son peuple et se souciait de lui ». Et Andriamifidy de conclure : « Supplices et souffrances furent infligés à cette époque parce qu’on les croyait utiles. Il ne faut donc pas trop en vouloir aux responsables. Rappelez-vous que même dans les pays civilisés d’aujourd’hui, on connut une sauvagerie semblable au temps de leurs aïeux. »
Bakoly Domenichini-Ramiaramanana ajoute au dossier de la défense un argument de poids : « Ranavalona n’a jamais méprisé ni
l’instruction ni les hommes instruits. » Pour l’histoire en particulier, A. Délivré montre que l’on « doit à son initiative, à son désir de fixer la connaissance du passé, les premiers recueils de traditions orales ».
Simon Ayache termine sur ce qu’en pensent les « Universitaires », auteurs des Manuels classiques. Hubert Deschamps ne s’attarde pas au portrait de la reine : « Ni folle ni sadique, c’était une petite femme grasse, très ordinaire, bonne mère assez reconnaissante à ceux qui la servaient bien, mais ignorante,  crédule, influençable. » Edouard Ralaimihoatra est plus sévère et reprend au désavantage de la reine, la comparaison avec Radama Ier. Quant à Pierre Boiteau, il met en accusation « les bourgeois monopolistes malgaches et européens », et conclut par une citation de l’historien R. W. Rabemananjara : « Au milieu de tous les périls, des appétits et des nouveautés, Ranavalona Ire a su mettre en mouvement les potentialités encore sommeillantes de la nation. Ses excès même ont servi à faire jaillir les sources insoupçonnées de la conscience malgache. Le droit pour son pays, elle a pu le faire respecter par les grandes puissances occidentales, dans le concert des nations libres et indépendantes, elle a marqué la place de Madagascar. »

Texte : Pela Ravalitera - Photo : Archives Personnelles