C’est sur la colline de Tandrava ou Ampihonahy qu’est bâti le Rova de Marovoay. Selon l’archéologue Jean-Aimé Rakoto­arisoa, la date de sa construction est assez difficile à définir de manière précise.
Lors de sa campagne dans le Boeny, Radama Ier campe en plusieurs endroits différents. Il aurait installé son armée en un endroit appelé Madiron-dRainivoanjo, à 21 km de Marovoay, l’ancien nom de la ville étant Fihaonana. Il est probable qu’après sa campagne, le roi merina installe une garnison à Mahatsinjo, à environ 2 km au nord-ouest de l’actuel Marovoay qui est une colline.
La plupart des noms de lieu dans la région ont un rapport avec le passage de l’armée merina, en particulier celle de Radama Ier. Ainsi, un site comme Miadana correspond à un endroit où le souverain merina reçoit un message lui disant d’être tranquille parce que tout a été déjà mis en ordre en ce qui concerne la prise de Mahajanga.
Le Rova de Marovoay sur Tandrava a son entrée à l’ouest, là où se trouve l’actuel Belvédère. Sur les collines qui entourent la ville, dans la moitié du XXe siècle, des traces du passage des Français sont encore visibles (vieilles boîtes de cartouches, casques…). La date de création du Fort se situerait vers 1844, selon Mantaux, sous Ranavalona Ire puisque Radama n’a installé dans la région que des postes fortifiés.
Cependant, en 1834, il comprend déjà une garnison de cent hommes et deux canons, commandés par Rainivao. D’après Reibel, en 1895 on y trouve quarante six fusils Sniders et deux canons Hotchkiss.
Marovoay fait partie de l’ensemble défensif formé par Ambohitrombokely, Mahabo, Miadana et Maevarano. Ce dispositif est contourné en 1895 par l’action des canonniers de la marine qui remontent la Betsiboka. Pourtant, la prise de Marovoay ne signifie pas l’anéantissement de l’armée malgache dans la région. Les Hova ont installé au sud-ouest de Marovoay, un poste fortifié à Mahabo, dont la position stratégique est loin d’être négligeable.
« Le poste hova de Mahabo est situé à environ trois milles dans l’ouest-sud-ouest de Marouriba, sur la petite montagne Mahabou, dont les flancs sont assez rares et le gisement à peu près nord et sud. À sa partie nord qui est la plus élevée, se trouve le tombeau d’Andriamahatindi-Arivou et des autres rois de Bouéni, ses successeurs ; à l’autre extrémité est le poste hova, entouré d’une palissade défendue par quatre canons qui sont répartis à ses quatre portes… La garnison de Mahabou est de quatre vingt dix hommes commandés par Réentine, onzième honneur » (Guillain, 1845).
Le village merina de Mahabo porte le nom de Marofolatra. Les Sakalava de la région n’ont aucune envie de défendre une cause qui n’est pas la leur. En cas d’attaque, les Merina doivent donc faire confiance en leurs seules armes. Mais l’armement du poste n’est pas du tout en mesure de donner la réplique face aux canons français.
« Ses habitants, fort mal armés,… n’étaient nullement disposés à la résistance » (Galli, 1896). Ainsi, « une colonne placée sous le commandement du capitaine Rabaud débarqua de Mahabo, à 4 heures du soir, au point d’Ankaboka. Après avoir reconnu le terrain la veille, la colonne marcha sur le poste hova et l’enleva en prenant deux canons et en tuant huit hommes à l’ennemi » (Général Duchesne, 1897).
Étant donné les mauvaises conditions matérielles du poste, il ne peut y avoir qu’une simple tentative de résistance. « Les Hovas et leurs chefs s’enfuirent vers les bois les plus proches, tandis que la section d’artillerie les poursuivait de ses obus et en tuait ou blessait un certain nombre. En s’enfuyant, les soldats hovas incendièrent quelques cases à Marofolatra qu’ils avaient fort mal défendues; ils abandonnèrent sur place deux mauvaises pièces d’artillerie » (Galli).
Au cours de cette campagne 1895, tous les villages sur l’axe Mahajanga-Antananarivo deviennent des points de résistance, mais leur valeur militaire est très aléatoire. En bref, le rôle de ces postes défensifs, établis à la hâte, est surtout de retarder l’avance ennemie vers la capitale.