«De 1794 à 1810, la société paysanne merina vivant dans la paix, n’est pas encore affectée par des apports nouveaux de population, c’est-à-dire d’autres Malgaches soumis et des Masombika ou Makoa importés d’Afrique» (Manassé Esoavelomandroso, À propos des groupes paysans en Imerina, 1794-1810, revue historique Omaly sy Anio, premier semestre 1982).
L’auteur soulève, dans son étude, les oppositions juridiques et sociales. S’adressant aux Ambaniandro, c’est-à-dire à son peuple, Andrianampoinimerina s’écrie : « Le pays et le royaume sont à moi (…) Je vais donc partager la terre ; je donnerai une rizière à chaque homme, je veillerai à ce que tous les Ambaniandro aient le même ventre, car ils sont tous mes sujets, les petits comme les grands ; je diviserai la terre en rizières pour vous permettre de me servir : c’est ainsi que je disposerai mes sujets, en faisant régner entre eux l’égalité » (Tantara ny Andriana eto Madagascar, R.P. Callet).
Puis le roi précise : « Ces hetra (rizières) que je vous donne, tant aux sujets libres qu’aux Mainty, c’est pour assurer votre subsistance ; c’est pour vous racheter si vous êtes esclaves ; c’est pour y être ensevelis à votre mort. »
Toutefois, précise l’historien, la société paysanne merina, au début du XIXe siècle n’est pas égalitaire. Durant le règne d’Andrianam­poinimerina, la distinction fondamentale entre hommes libres et esclaves se renforce : « Les hommes libres- Andriana, Hova et Mainty enin-dreny- se différencient ainsi des groupes sociaux caractérisés par la détention de certaines catégories de terres. »
Manassé Esoavelomandroso souligne que, durant cette période, les Andevo (esclaves) sont sûrement moins nombreux que les hommes libres. Cela s’explique aisément, ajoute-t-il. En effet, en voulant faire des habitants des régions qu’il soumet, des sujets fidèles, et en cherchant à créer un royaume peuplé et puissant, « le roi a très peu réduit en esclavage les populations vaincues ou les prisonniers de guerre ».
De plus, la réduction en esclavage pour des crimes commis, n’a pas dû toucher un grand nombre d’hommes libres sous Andrianam­poinimerina. Sur les conseils de Hagamainty, le souverain décide de ne plus réduire en esclavage les femmes et les enfants des coupables,
lesquels sont asservis sinon condamnés à mort. Cependant, entre 1794 et 1810, « des esclaves pour dettes sont venus s’ajouter aux descendants des captifs de la période trouble qui a suivi le partage du royaume d’Andriamasinavalona », affirme l’auteur.
Et de souligner : « Ces esclaves appartiennent aux sujets libres que des privilèges, pas toujours politiques, mais essentiellement honorifique et rituels, divisent en Andriana, Hova et Mainty enin-dreny ». La plupart du temps, les uns et les autres ont leur territoire qu’ils habitent avec leurs esclaves qui les aident dans les travaux agricoles.
Mais ces trois castes, si castes il y a, ne constituent pas des groupes homogènes sous Andrianampoinimerina. Ils ne disposent pas tous des mêmes privilèges. Les différents groupes ou catégories de sujets libres ont souvent leurs territoires propres, à l’exception des deux premières catégories d’Andriana, les Zazamarolahy et les Andriamasinavalona, qui obtiennent du roi des seigneuries (« menakely » ou « vodivona »). Et ce, non seulement dans les régions éloignées de la capitale ou fraichement conquises, mais à l’intérieur même de l’Avaradrano. Ces seigneurs n’ont pas d’esclaves, mais ils bénéficient des services rendus par les Hova ou les Mainty vivant dans leurs seigneuries.
Pour rappel, les Andriana sont répartis en six sous-castes. Par ordre décroissant, il s’agit des Zazamarolahy, des Andriamasinavalona, des Andriantompokoindrindra, des Andrianam­boninolona, des Andriandranando et des Zanadralambo. L’Imerina, depuis Andrianam­poinimerina, comporte six districts ou « toko » : l’Avaradrano, l’Ambodirano, le Marovatana, le Vakinisisaony, le Vonizongo et le Vakinankaratra.
Dans l’Avaradrano, les Hova sont répartis en quatre groupes : les Tsimahafotsy, les Tsimiamboholahy, les Mandiavato et les Voromahery. Dans ce dernier groupe, se trouvent des Hova, mais aussi  des princes de la famille royale et des serviteurs royaux.
Les Mainty enin-dreny pour leur part comportent les trois groupes de Manisotra rattachés au Vakinisisaony (les Mainty telo reny) ; les deux groupes de Manendy comprenant les Manendianativolo rattachés à l’Avaradrano et les Manendianosivola rattachés au Marovatana ; et les Tsiarondahy installés à Mangarano et Faliary, à Ambohipoloalina et à Manjakaray.

Texte : Pela Ravalitera - Photo : Archives personnelles